特斯拉的大众市场赌博会得到回报吗?

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就在特斯拉庞大的电动汽车厂北翼外,过去几周形成了一个不寻常的结构:一个约50英尺高,几百英尺长的帐篷,其绷紧的灰色帆布膜由铝柱支撑。
它的目的与其草率的结构一样值得注意。半永久性结构拥有第三条装配线 - 这是加速3型车生产的绝望努力的一部分,特斯拉首席执行官埃隆•马斯克所说的汽车对公司的财务状况和近期未来至关重要。
 
就在两年前,马斯克设想2018年是一个突破性的时刻。凭借高端产品--S Model S豪华轿车和Model X SUV - 确定了该品牌的标志 - 特斯拉将开始生产更实惠的Model 3轿车。凭借高速,高科技的装配工艺,该公司的销量将飙升五倍以上,达到五十万辆。
 
事实并非如此。特斯拉无法批量生产电池组和汽车。在去年夏天特斯拉开始组装Model 3之后的近三个月的生产结束时,只有260人下线了,Musk说公司面临着长期的“制造地狱”。他曾希望生产20,000辆Model 3截至12月的一个月,但在2017年的最后三个月仅完成了2,425个。
 
从那时起,特斯拉已经开始在装配过程中解决问题,主要是通过废弃一些复杂的机器人机器,这些机器被证明不适合某些任务并雇用数百名工人来替换它们。在工厂车间,这是一场疯狂的比赛,达到马斯克的目标,这对一些员工造成了损失。但如果赌博得到回报,这将是特斯拉雄心壮志的一大步:不仅要成为一个大众市场的汽车制造商,还要重塑汽车的制造方式。
 
“我们相信快速进化,”马斯克在接受采访时说。“就像找到一条路或者一条路。如果传统思维使你的任务变得不可能,那么非传统思维就是必要的。“
 
事实上,马斯克正试图做一些从未做过的事情。通用汽车(General Motors),日产(Nissan),宝马(BMW),福特(Ford)和其他公司已生产电动汽车,但无法降低成本,使其既实惠又有利可图。相比之下,马斯克向投资者和客户承诺,特斯拉将能够大批量生产3型,以低至35,000美元的价格出售,并获得巨额利润。
 
位于加利福尼亚州弗里蒙特的特斯拉工厂装配线上的3型车。
 
JUSTIN KANEPS /纽约时报新闻服务
 
一旦模型3滚动,马斯克看到特斯拉继续生产各种形状和尺寸的电动汽车 - 皮卡,半挂车和一辆快速宽敞的家用汽车,称为Y型。该公司的使命,马斯克已经说过无数场合,是引领向无排放运输过渡和改变世界。
 
最近一天的弗里蒙特工厂参观了特斯拉,试图打破模型3装配线上的标准汽车工业实践。它正在寻找缩短机器人焊接零件所需时间的方法。它甚至可以制造座椅,这是大多数汽车公司留给专业供应商的组成部分。它正在努力解决制造过程中的瓶颈和故障。
 
例如,在最终组装区域,特斯拉最初使用机械臂来安装Model 3座椅。但是机器很慢并且在拧紧固定座椅和连接为其供电的线路的螺栓方面不一致。大约一个月前,公司官员说,工作站已经过修改,以便机器人将座椅移动到位,工人可以操作螺栓和精密电子连接器。
 
马斯克在工厂没有办公室,但特斯拉说他一直在那里睡觉 - 在别人办公室或沙发上的地板上 - 同时努力简化模型3的生产。星期四凌晨3点,特斯拉让他接受电话采访的时间,他说他正试图修复模型3涂装工厂的部分故障。“汽车所在的载体从油漆室出来的速度稍微快一点,传感器无法识别它,即使一切都很好,它也会绊倒传感器,”他解释道。
 
特斯拉工程师正在尝试对传感器进行重新编程,以便它能够以更快的速度运行。现在,他说,“我们有人站在那里,只需按下'确定'按钮即可重启。”
 
迅速崛起的争夺战给公司带来了压力。一些参与制造业的高级管理人员离开了。虽然投资者的乐观情绪仍然很高 - 特斯拉的市值与通用汽车公司一样,是美国最有价值的汽车公司 - 其债券被评为垃圾领域,并且推迟从模型3销售带来的收入让分析师担心特斯拉会继续用尽现金,并面临今年不得不筹集额外资金的前景。
 
“在某些时候,投资者会说,'如果你没有可行的经济模式,我们就不会继续给你现金,'”Sanford C. Bernstein&Co。的分析师Toni Sacconaghi说。最近在与客户的电话会议上说。
 
自动化的危险
作为硅谷企业家的财富 - 包括他早期参与在线支付服务PayPal的九位数 - Musk确信技术和愿景可以共同征服新领域,无论是在太空探索中(与他的SpaceX公司合作) )或日常运输。用电池更换汽油箱只是一个开始。基于21世纪的自动化进步,他决心重新开始生产。
 
成熟的汽车公司通过装配线工人掌握这一过程,然后找到机器接管部分工作的方法。特斯拉恰恰相反。它设计了一条高度自动化的生产线,由超过一千台机器人和其他装配机器组成。
 
咨询公司Oliver Wyman的合伙人Ron Harbour指出,在他对全球汽车厂进行的年度调查中,效率最高的人使用大量的手工劳动。“最自动化的是在列表的底部,”他说。
 
在某些情况下,特斯拉对自动化的赌博得到了回报。一个单独的生产线使Model S和Model X拥有一系列14个工作站,其中有17名工人,其中电池组和电动机与车辆的车身结合。该公司的底盘工程总监Lars Moravy表示,对于Model 3来说,该功能只涉及五个工作站而根本没有工人。
 
对于其他任务,对机器人的依赖已经证明是一个令人头痛的问题。几个月来,特斯拉工程师一直在努力让机器人准确地将螺栓穿过一个孔来固定后制动器的一部分。他们找到了一个令人抓狂的简单解决方案:工程师不再使用螺纹末端带有扁平尖端的螺栓,而是切换到带有锥形尖端的螺栓,称为引入线,即使机器人是机器人,也可以通过孔引导莫拉维说,死亡中心1毫米。
 
从一个非常实际的意义上说,特斯拉将其生产线视为未经检验技术的实验室。最近几周,公司高管得出结论,他们可以生产模型3的底部,其点焊比他们使用的更少。这辆车仍然由约5,000个焊接在一起,但工程师得出结论,大约300个是不必要的,并且重新编程的机器人用于组装没有它们的钢制底板。
 
“在这款汽车已经上市的时候做这件事是不寻常的,”海德是一位资深制造专家,曾访问过世界上大部分主要汽车厂。“通常你会在原型阶段做出类似的改变。”
 
特斯拉的车身工程总监查尔斯•姆旺尼说,为了突破技术极限,特斯拉有时会将机器人拉下线并测试它们的运行速度是否大于供应商规定的速度。
 
“我们实际上正在打破他们,看看最高限额是什么,”Mwangi说。我们的想法是找到加速生产的方法,而无需在新机器上投入资金。在未来,我们可以直接拨打我们的设备,而不是增加更多的机器来增加产量。
 
即使在汽车停产的情况下,尝试生产过程的意愿也许是特斯拉藐视行业传统智慧的最重要方式。像丰田,本田和通用汽车这样的汽车制造商生产的生产线能够以大约一分钟的速度生产汽车或卡车,并且一旦开始生产,基本上就会锁定基本的装配过程。虽然他们进行调整以提高质量或工人安全,但他们通常每隔几年就会做出重大改变或引入新技术,当旧模型逐步淘汰并开始生产新模型之前。
 
“汽车质量的第一步是稳定性,”海港说。“一旦你获得了一个有效的稳定流程,你就可以回过头来进行改进。”
 
相比之下,特斯拉正在动态修补其生产线,帐篷就是这种方法的鲜明例证。
 
在高峰帆布下方,特斯拉匆匆建立了第三条Model 3生产线。与其他两款车型一样,它可以处理最终装配,当车身装饰和其他最后润饰时。(特斯拉在工厂参观时没有包括帐篷。)
 
添加新的装配线,即使是暂时的,也是汽车行业中罕见且冒险的举措。在未经测试的环境中,匆忙设置的线路可能无法达到特斯拉承诺的质量。
 
工厂内部已经存在两条装配线来处理这些任务中的至少一部分,但它们已经证明很麻烦并且比马斯克所希望的更慢地完成工作,部分原因是特斯拉使用机器人来完成最好留给人类的任务。
 
特斯拉工程高管承认,公司高估了生产汽车的速度,并设计了一个过于复杂的生产系统 - 这是马斯克在公司6月股东大会上感叹的一个问题。
 
他说:“我们犯下的最大错误之一就是试图让一个人能够做到超级容易的东西自动化,但对机器人来说却是超级难的。” “当你看到它时,它看起来非常愚蠢。而你就像,哇!我们为什么这样做?“
 
大多数汽车制造商只生产一条生产线,生产两条,三条或有时四条不同的汽车,因为使用第二条生产线将迫使它们投资于重复加工并削减利润率。
 
还有第三条装配线,在工厂的墙外?“我从来没有听过这样的事,”海港说。
 
马斯克说,该帐篷生产线的资本成本很低,因为该公司使用的是已经拥有的设备。(在Twitter上,他称之为“我们在仓库中的废料。”)
 
“它完成了其他装配线所做的一切,但人员更少,劳动力成本更低,正常运行时间更长,”他说。“我们的车辆单位成本低于其他线路,我们看到的初始质量更高。”
 
如果公司报告盈利,那么特斯拉加速生产的情况是否仍将在几个月内公布,正如马斯克承诺的那样。
 
多年来,弗里蒙特工厂是丰田和通用汽车的合资企业,被称为New United Motor Manufacturing Inc.,即NUMMI。在通用汽车公司破产后,该工厂于2010年关闭,该工厂被特斯拉收购。
 
今天,400万平方英尺的工厂和繁忙的高速公路一起看到了稳定的交付和拖拉机拖车的新车辆。每天下午,工作人员将黑色裤子与白色特斯拉标志搭配在一条腿上,从工厂流出,然后沿着庞大的海湾郊区的包装好的停车场下降。
 
工人们感受到了提高产量的压力。在远离工厂的采访中,有几个人表示他们每周工作10天和12小时,有时候每周工作6天。他们报告说,在线工人的流动率很高,而且有时主管在长时间轮班期间加入了这条线路。
 
过去10个月担任模特3质量团队负责人的特斯拉五年资深人士何塞·莫兰表示,之前车型已经加剧的生产需求已经加剧。“这是一个不变的'到目前为止我们建造了多少辆汽车?' - 建立持续的压力,尤其是模型3,“他说。“有时候会变得绝望,特别是现在。”
 
工人们看到的一个挑战是新工人的迅速涌入。该公司的目标是每周雇用约400名员工,以帮助加速模型3的生产。特斯拉在5月初公布的最新财报后,马斯克表示他希望最终每天三班倒,基本上是全天候运行装配线。
 
“我与之交谈过的每个人只在这里待了两个星期,一个月,那些人不会持续很长时间,”在该工厂工作了四年的Model X车身修理技师Jonathan Galescu说。
 
制造专家海港表示,汽车制造商通常会为新员工提供数周的培训,然后再将他们投入生产工作。引入大量新工人可能会损害质量,因为他们可能无法正常工作或在出现问题时没有注意到。
 
弗里蒙特工厂的新工人在进入生产线工作之前接受了为期三天的培训。这包括为安全地完成工作而进行的一天计算机化虚拟培训,以及对他们将被分配到的区域的一天的指导。
 
在一家非营利性新闻机构 - 调查报道中心对特斯拉工厂工人遭受的一系列伤害进行编制后,弗里蒙特工厂的工人安全受到严密审查。加利福尼亚州的工作安全监管机构正在调查最近发生的一起事故,该事件导致一名工人因下颚骨折而住院。
 
33岁的迈克尔卡图拉是一名电池组生产线工人,曾在特斯拉工作四年,他表示自己因手部,肩部和肘部受伤而受伤,因为该公司有时在工厂车间不再轮换工人。
 
“我们需要确保人们接受过彻底的培训,”他说,而不仅仅是“进行千篇一律的培训”。
 
莫兰,盖勒斯库和卡图拉参与了由马斯克谴责的联合汽车工人组织的工作,以组织该工厂。
 
当被问及对特斯拉工作场所的强度和安全性的评论时,公司发言人说:“我们非常关心员工的福祉。”特斯拉的努力去年将伤害率降低了25%,她说,“每过一个月,我们就会进一步改进。“
 
6月初,马斯克表示,特斯拉每周生产3,500辆3型三厢轿车,并且发誓要在6月底之前每周生产5,000辆。在周四的采访中,他表示有信心接近这个难以捉摸的目标,他所说的步伐需要公司转亏为盈。
 
特斯拉已经在模型3装配过程中投入了大量资金,修改意味着购买数亿美元的机器可能会被丢弃。收益公告后,马斯克基本上承认了这一点,他表示他并不认为模型3的毛利率 - 在销售成本后保留的收入份额 - 在明年年初达到25%的目标,比之前的预测晚9个月。
 
Sanford C. Bernstein的分析师Max Warburton估计特斯拉花费了大约20亿美元来建立Model 3生产线。“这远远超过我们看到的任何其他汽车公司在新产能上的花费,”他补充说,“20亿美元是在现有工厂的第二条装配线上花费的令人费解的金额。”
 
目前,特斯拉的大部分收入来自Model S和Model X,售价约为70,000美元以上。总的来说,他们的全球销售额每年增加约100,000辆 - 太少,无法抵消特斯拉花费数十亿美元在内华达州建造巨型电池厂,开发新车和半自动车,以及装备其汽车厂的费用。
 
这意味着该公司的未来取决于特斯拉为生​​产模型3而设立的装配线 - 以及该公司是否能让它们变得嗡嗡作响。